Faial

Faial es una de las islas que integran el grupo central de las Azores. Su superficie es de 173 km2, la quinta en extensión del archipiélago. Su altitud máxima (1.043 m) se sitúa en Cabeço Gordo, pico ubicado en el centro. En la misma zona se halla la famosa Caldeira, un notable cráter de gran pendiente y 1,5 km de diámetro, que constituye uno de los edificios volcánicos más impresionantes de las islas. En cuanto al litoral, los cantiles alcanzan puntualmente alturas superiores a los 200 m en la vertiente norte y el sector occidental, apreciándose un relieve más suave en la vertiente meridional. En este ámbito destacan las playas de arena negra -de origen basáltico- de Horta y do Almoxarife, así como un pitón fonolítico, Morro de Castelo Branco, y un cono de origen submarino que se acabó uniendo a la isla principal por aporte de sedimentos formando un tómbolo, que se denomina Monte da Guia. Éste se sitúa junto a la capital, Horta, donde se ha formado la única playa de arena rubia de tipo organógeno de Faial.

También existen algunos barrancos de cierta entidad, sobre todo el denominado Ribeira Funda, situado en el sector occidental. Como contraste, buena parte del interior de la isla es de relieve llano, aunque con algunos conos volcánicos pequeños y medianos que rompen la monotonía del paisaje. En el extremo occidental de la isla se encuentra el volcán de Capelinhos, que se formó a raíz de una erupción acontecida entre 1957 y 1958. Inicialmente se encontraba separado de la costa opuesta, pero con el tiempo acabó unido a ella, añadiendo algo más de 1 km2 a la superficie de Faial. Otra erupción histórica a destacar es la acontecida en 1672.
El clima sigue la tónica general de la mayoría de islas de las Azores, con una precipitación media anual del orden de 1.200 mm, bastante más alta en las zonas del interior, nieblas frecuentes en las áreas montañosas y pocos días de sol al año, aunque las condiciones climáticas en Horta y otras localidades orientadas al sur es algo más favorable que en las zonas situadas a barlovento.

Actualmente la isla alberga una población de alrededor de 15.040 habitantes (2011), concentrados sobre todo en la capital y en otras localidades cercanas como Flamengos, Feteira, Portela, Praia do Almoxarife, etc., mientras que en el lado norte solo destacan Ribeirinha, Salão, Cedros y Cascalho. En Horta se sitúa una de las sedes de la Universidade dos Açores, localizándose el Departamento de Oceanografia e Pescas, además de un puerto de recreo de importancia regional muy conocido a nivel internacional, ya que son muchos los yates y otras embarcaciones que recalan en él durante sus rutas por el Atlántico. Prueba de esta relevancia es la existencia de un auténtico museo de arte al aire libre, formado por un gran número de pinturas dejadas por navegantes de las más diversas procedencias durante su estancia en Faial.

Al igual que ocurre en otras islas de las Azores, la economía local se ha sustentado tradicionalmente en dos pilares básicos, la ganadería y la pesca, y en menor medida en la agricultura, pero en las últimas décadas se asiste a un incremento del turismo y a la creación de nuevas infraestructuras para la captación del mismo. Entre ellas destacan varios hoteles y otros alojamientos especializados, junto a un jardín botánico, el Jardim Botânico do Faial, que reúne una buena muestra de plantas endémicas y autóctonas en general de las Azores, así como otras especies exóticas, y un centro de visitantes junto al volcán de Capelinhos. En el pasado adquirió importancia la caza de las ballenas, hasta que se prohibió dicha actividad en los años setenta del siglo XX. Ello ocasionó la reconversión de dicha actividad en la observación de estos animales, creando un nuevo tipo de turismo que ha ido creciendo en el conjunto del archipiélago en los últimos años, en paralelo al senderismo y la contemplación de la naturaleza en general.

Entre los hechos históricos relevantes hay que mencionar el descubrimiento de la isla en la primera mitad del siglo XV y el ulterior poblamiento por parte de colonos flamencos en 1468, que en 20 años ya eran 1.500. De ahí deriva el nombre de una de las localidades, Flamengos, cercana a Horta. Además, el aeropuerto adquirió importancia internacional ya desde principios del siglo XX, con el aterrizaje de algunos aviadores intrépidos que atravesaron el Atlántico y el uso del mismo por parte de distintas compañías de renombre, tanto europeas como americanas. Lo mismo cabe decir del puerto de Horta, cuya relevancia ya fue mencionada antes. Por tanto, no debe extrañar el hecho de que Faial sea una de las islas más cosmopolitas del conjunto de la Macaronesia.

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