Santa Maria

Santa Maria, situada a unos 102 km al sur de San Miguel, es la isla más oriental de las Azores. Tiene una superficie de 97,5 km2 y su altura máxima se encuentra en Pico Alto (567m). Su capital, Vila do Porto, es una de las villas más antiguas de las Azores y aún conservan las primeras casas que construyeron los primeros colonos.
Es la isla más próxima al continente europeo (1370 km) y la primera que emergió de todo el archipiélago, hace unos 8,12 Ma.
El clima es similar al del resto del archipiélago, si bien en ella tienen una mayor incidencia de los vientos alisios procedentes del noreste, y posee mayor número de horas de sol al año, lo mismo que ocurre con la vecina San Miguel, con la que conforma el grupo oriental de las Azores.

Esta isla fue descubierta al mismo tiempo que São Miguel, allá por el año 1427, y por tanto fue también de las primeras en ser pobladas, concretamente con colonos procedentes de las regiones del Alentejo y el Algarve, en el sur de Portugal continental, lo cual se refleja –incluso aún hoy en día- en las clásicas chimeneas de tipo alentejano que hay en las casas tradicionales. La población actual es de 5.587 habitantes (censo del año 2001).

La economía de Santa Maria se basa principalmente en los mismos sectores que el resto del archipiélago, resaltando el papel de los viñedos en la agricultura local, que se muestran escalonados en lugares como la famosa bahía de São Lourenço, de gran atractivo paisajístico. En las últimas décadas, con el cierto auge turístico que ha afectado a estas islas, va siendo más frecuente encontrarse con personas de distinta procedencia en la más oriental de las Azores.

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